写在前面的话

我的兄弟Todd目前正在进行从硬件到编程领域的工作转变。我曾提醒他下一次大革命的重点将是遗传工程。 我们的微生物技术将能制造食品、燃油和塑料;它们都是清洁的,不会造成污染,而且能使人类进一步透视物理世界的奥秘。我认为相比之下电脑的进步会显得微不足道。

但随后,我又意识到自己正在犯一些科幻作家常犯的错误:在技术中迷失了(这种事情在科幻小说里常有发生)!如果是一名有经验的作家,就知道绝对不能就事论事,必须以人为中心。遗传对我们的生命有非常大的影响,但不能十分确定它能抹淡计算机革命——或至少信息革命——的影响。信息涉及人相互间的沟通:的确,汽车和轮子的发明都非常重要,但它们最终亦如此而已。真正重要的还是我们与世界的关系,而其中最关键的就是通信。

这本书或许能说明一些问题。许多人认为我有点儿大胆或者稍微有些狂妄,居然把所有家当都摆到了Web上。“这样做还有谁来买它呢?”他们问。假如我是一个十分守旧的人,那么绝对不这样干。但我确实不想再沿原来的老路再写一本计算机参考书了。我不知道最终会发生什么事情,但的确认为这是我对一本书作出的最明智的一个决定。

至少有一件事是可以肯定的,人们开始向我发送纠错反馈。这是一个令人震惊的体验,因为读者会看到书中的每一个角落,并揪出那些藏匿得很深的技术及语法错误。这样一来,和其他以传统方式发行的书不同,我就能及时改正已知的所有类别的错误,而不是让它们最终印成铅字,堂而皇之地出现在各位的面前。俗话说,“当局者迷,旁观者清”。人们对书中的错误是非常敏感的,往往毫不客气地指出:“我想这样说是错误的,我的看法是……”。在我仔细研究后,往往发现自己确实有不当之处,而这是当初写作时根本没有意识到的(检查多少遍也不行)。我意识到这是群体力量的一个可喜的反映,它使这本书显得的确与众不同。

但我随之又听到了另一个声音:“好吧,你在那儿放的电子版的确很有创意,但我想要的是从真正的出版社那里印刷的一个版本!”事实上,我作出了许多努力,让它用普通打印机机就能得到很好的阅读效果,但仍然不象真正印刷的书那样正规。许多人不想在屏幕上看完整本书,也不喜欢拿着一叠纸阅读。无论打印格式有多么好,这些人喜欢是仍然是真正的“书”(激光打印机的墨盒也太贵了一点)。现在看来,计算机的革命仍未使出版界完全走出传统的模式。但是,有一个学生向我推荐了未来出版的一种模式:书籍将首先在互联网上出版,然后只有在绝对必要的前提下,才会印刷到纸张上。目前,为数众多的书籍销售都不十分理想,许多出版社都在亏本。但如采用这种方式出版,就显得灵活得多,也更容易保证赢利。

这本书也从另一个角度也给了我深刻的启迪。我刚开始的时候以为Java“只是另一种程序设计语言”。这个想法在许多情况下都是成立的。但随着时间的推移,我对它的学习也愈加深入,开始意识到它的基本宗旨与我见过的其他所有语言都有所区别。

程序设计与对复杂性的操控有很大的关系:对一个准备解决的问题,它的复杂程度取决用于解决它的机器的复杂程度。正是由于这一复杂性的存在,我们的程序设计项目屡屡失败。对于我以前接触过的所有编程语言,它们都没能跳过这一框框,由此决定了它们的主要设计目标就是克服程序开发与维护中的复杂性。当然,许多语言在设计时就已考虑到了复杂性的问题。但从另一角度看,实际设计时肯定会有另一些问题浮现出来,需把它们考虑到这个复杂性的问题里。不可避免地,其他那些问题最后会变成最让程序员头痛的。例如,C++必须同C保持向后兼容(使C程序员能尽快地适应新环境),同时又要保证编程的效率。C++在这两个方面都设计得很好,为其赢得了不少的声誉。但它们同时也暴露出了额外的复杂性,阻碍了某些项目的成功实现(当然,你可以责备程序员和管理层,但假如一种语言能通过捕获你的错误而提供帮助,它为什么不那样做呢?)。作为另一个例子,Visual Basic(VB)同当初的BASIC有关的紧密的联系。而BASIC并没有打算设计成一种能全面解决问题的语言,所以堆加到VB身上的所有扩展都造成了令人头痛和难于管理和维护的语法。另一方面,C++、VB和其他如Smalltalk之类的语言均在复杂性的问题上下了一番功夫。由此得到的结果便是,它们在解决特定类型的问题时是非常成功的。 在理解到Java最终的目标是减轻程序员的负担时,我才真正感受到了震憾,尽管它的潜台词好象是说:“除了缩短时间和减小产生健壮代码的难度以外,我们不关心其他任何事情。”在目前这个初级阶段,达到那个目标的后果便是代码不能特别快地运行(尽管有许多保证都说Java终究有一天会运行得多么快),但它确实将开发时间缩短到令人惊讶的地步——几乎只有创建一个等效C++程序一半甚至更短的时间。这段节省下来的时间可以产生更大的效益,但Java并不仅止于此。它甚至更上一层楼,将重要性越来越明显的一切复杂任务都封装在内,比如网络程序和多线程处理等等。Java的各种语言特性和库在任何时候都能使那些任务轻而易举完成。而且最后,它解决了一些真正有些难度的复杂问题:跨平台程序、动态代码改换以及安全保护等等。换在从前,其中任何每一个都能使你头大如斗。所以不管我们见到了什么性能问题,Java的保证仍然是非常有效的:它使程序员显著提高了程序设计的效率!

在我看来,编程效率提升后影响最大的就是Web。网络程序设计以前非常困难,而Java使这个问题迎刃而解(而且Java也在不断地进步,使解决这类问题变得越来越容易)。网络程序的设计要求我们相互间更有效率地沟通,而且至少要比电话通信来得便宜(仅仅电子函件就为许多公司带来了好处)。随着我们网上通信越来越频繁,令人震惊的事情会慢慢发生,而且它们令人吃惊的程度绝不亚于当初工业革命给人带来的震憾。

在各个方面:创建程序;按计划编制程序;构造用户界面,使程序能与用户沟通;在不同类型的机器上运行程序;以及方便地编写程序,使其能通过因特网通信——Java提高了人与人之间的“通信带宽”。而且我认为通信革命的结果可能并不单单是数量庞大的比特到处传来传去那么简单。我们认为认清真正的革命发生在哪里,因为人和人之间的交流变得更方便了——个体与个体之间,个体与组之间,组与组之间,甚至在星球之间。有人预言下一次大革命的发生就是由于足够多的人和足够多的相互连接造成的,而这种革命是以整个世界为基础发生的。Java可能是、也可能不是促成那次革命的直接因素,但我在这里至少感觉自己在做一些有意义的工作——尝试教会大家一种重要的语言!

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